Crânios antigos podem pertencer a seres humanos esquivos chamados Denisovanos

Fragmentos fósseis (amarelos) foram reunidos com suas peças de imagem espelhada (roxas) para visualizar o crânio de um humano arcaico que vivia no leste da China.

Z. Li et al ., Science 355, 6328 (3 de março de 2017)

Crânios antigos podem pertencer a seres humanos esquivos chamados Denisovanos

Por Ann GibbonsMar. 2, 2017, 14:00

Desde sua descoberta em 2010, os ex-humanos da era do gelo chamados Deniso foram conhecidos apenas a partir de pedaços de DNA, retirados de uma lasca de osso na Caverna Denisova, na Sibéria, na Rússia. Agora, dois crânios parciais do leste da China estão surgindo como candidatos principais para mostrar como essas pessoas sombrias podem ter se apresentado.

Em um artigo publicado esta semana na Science, uma equipe chinesa-americana apresenta fósseis de 105.000 a 125.000 anos que eles chamam de Homo arcaico. Eles observam que os ossos podem ser um novo tipo de humano ou oriental. variante de neandertais. Mas, embora a equipe evite a palavra, todo mundo se pergunta se esses denisovanos são primos próximos dos neandertais, diz o paleontólogo Chris Stringer, do Museu de História Natural de Londres.

Os novos crânios definitivamente se encaixam no que você espera de um denisovano, acrescenta o paleoantropólogo Mar a Martin n-Torres da University College London - algo com um sabor asiático Mas estreitamente relacionado com os neandertais. Mas como os investigadores não extraíram o DNA dos crânios, a possibilidade permanece uma especulação.

Em dezembro de 2007, o arqueólogo Zhan-Yang Li, do Instituto de Paleontologia e Paleoantropologia de Vertebrados (IVPP) em Pequim, estava encerrando seu mar de campo na cidade de Lingjing, perto da cidade de Xuchang, na província de Henan, na China ( a cerca de 4.000 quilômetros da Caverna Denisova), quando viu algumas belas ferramentas de pedra de quartzo erodindo dos sedimentos. Ele estendeu a temporada de campo por mais dois dias para extraí-los. Na última manhã, sua equipe descobriu um pedaço de boné de caveira amarelo saindo do chão lamacento do poço, na mesma camada em que ele encontrara as ferramentas.

A equipe voltou por mais seis filhos marítimos e conseguiu encontrar mais 45 fósseis que se encaixavam em dois cranianos parciais. Os crânios carecem de rostos e mandíbulas. Mas eles incluem peças não distorcidas suficientes para que a equipe note uma grande semelhança com os neortais. Um crânio tem um enorme volume cerebral de 1800 centímetros cúbicos na extremidade superior, tanto para os neandertais quanto para os modernos, além de um buraco semelhante ao neandertal em um osso na parte de trás do crânio. Ambas as aves possuem saliências proeminentes nas sobrancelhas e ossos do ouvido interno que se assemelham aos dos neandros, mas são distintos da nossa espécie, Homo sapiens .

No entanto, a crania também difere dos neandertais ocidentais da Europa e do Oriente Médio. Eles têm cristas mais finas na testa e ossos do crânio menos robustos, semelhantes aos humanos modernos e a alguns outros fósseis asiáticos. Eles não são neandertais no sentido pleno '', diz o co-autor Erik Trinkaus, paleoantropólogo da Universidade Washington em St. Louis, Missouri.

Duas gruas antigas foram desenterradas a cerca de 4000 quilômetros da Caverna Denisova, no local de Lingjing, na província de Henan, na China.

Adaptado por A. Cuadra / Science

Os novos fósseis também não são representantes de outros seres humanos arcaicos, como H. erectus ou H. heidelbergensis, duas espécies ancestrais aos neandertais e aos humanos modernos. Os crânios são levemente construídos e seus cérebros são grandes demais, de acordo com o jornal.

Os crânios compartilham traços com outros fósseis no leste da Ásia, datando de 600.000 a 100.000 anos atrás, que também desafiam a classificação fácil, diz o paleoantropólogo Rick Potts, do Museu Nacional de História Natural Smithsonian, em Washington, DC. Essas características incluem uma ampla base craniana, onde crânio fica no topo da coluna vertebral e um platô baixo e plano ao longo da parte superior do crânio. O crânio de Lingjing também se assemelha a outro crânio humano arcaico que data de 100.000 anos atrás, de Xujiayao, na bacia chinesa de Nihewan, a 850 quilômetros ao norte, de acordo com o co-autor Xiu-Jie Wu, paleoantropólogo da IVPP.

Wu acha que esses fósseis e os novos crânios "são uma espécie de humano arcaico desconhecido ou novo que sobreviveu no leste da Ásia há 100.000 anos atrás". Com base em semelhanças com outros fósseis asiáticos, ela e seus colegas pensam que o novo crânio representa membros regionais de uma população no leste da Ásia que transmitiu características locais através das gerações, no que os pesquisadores chamam de continuidade regional. Ao mesmo tempo, as semelhanças com os neandertais e os humanos modernos sugerem que esses asiáticos arcaicos se misturavam pelo menos em níveis baixos com outras pessoas arcaicas.

Para outros especialistas, os denisovanos se encaixam nessa descrição: eles são datados de aproximadamente 100.000 a 50.000 anos atrás, e seu DNA mostra que, após centenas de milhares de anos de isolamento, eles se misturaram aos neandertais e aos humanos modernos. "É exatamente isso que o DNA nos diz quando se tenta entender as descobertas de Denisova", diz o paleoantropólogo Jean-Jacques Hublin, do Instituto Max Planck de Antropologia Evolucionária, em Leipzig, Alemanha. "Esses fósseis chineses estão no lugar certo, na hora certa, com os recursos certos."

Mas Wu e Trinkaus dizem que não podem colocar fósseis em um grupo definido apenas pelo DNA. "Não tenho idéia do que é um denisovano", diz Trinkaus. "Nem mais ninguém. É uma sequência de DNA.

A única maneira de identificar verdadeiramente um denisovano é com o DNA. O paleogeneticista da IVPP, Qiaomei Fu, diz que tentou extrair o DNA de três pedaços dos fósseis de Xuchang, mas sem sucesso.

Independentemente da identidade precisa dos novos crânios, "a China está reescrevendo a história da evolução humana", diz Martinón-Torres. "Acho isso tremendamente emocionante!"