O fim da regra do fluxo não revitalizará a indústria do carvão

As minas de carvão para remoção de montanhas, como esta na Virgínia Ocidental, muitas vezes enterram vales adjacentes.

MANDEL NGAN / PESSOAL / GETTY IMAGES

O fim da regra do fluxo não revitalizará a indústria do carvão

Por Warren CornwallFeb. 16, 2017, 14:00

Ambientalistas ficaram indignados no início deste mês depois que o Congresso liderado pelos republicanos usou uma lei obscura para apagar um novo regulamento que visa reduzir os danos ambientais causados ​​pela mineração de carvão. Os votos para desfazer a chamada regra de proteção contra vazões, divulgada no mês passado no último dia no cargo do presidente Barack Obama, foram `` uma vergonhosa salva de abertura deste Congresso, quando eles começaram a tentar fazer as propostas de `` Os grandes poluidores '', disse Michael Brune, diretor executivo do Sierra Club de San Francisco, Califórnia, em um comunicado.

Mas o fim da regra, que levou anos para os reguladores elaborarem, provocou uma reação menos apaixonada de um cientista na linha de frente da luta pela mineração de carvão. O regulamento, que havia sido enfraquecido durante o processo de regulamentação, não era um divisor de águas, diz a ecologista aquática Margaret Palmer, da Universidade de Maryland em College Park, que desempenhou um papel de destaque na documentação da mineração de carvão. `` Pedágio em córregos nas Montanhas Apalaches. Em particular, ela diz, se a regra tivesse sobrevivido, não teria impedido uma das práticas mais destrutivas de mineração em Appalachia: explodir montanhas para descobrir costuras de carvão e acumular detritos em vales adjacentes. E como o fim da regra não fará muito para aliviar os ventos econômicos que atingem os campos de carvão dos Estados Unidos, é improvável que desencadeie um boom da mineração.

A regra foi morta como parte de um expurgo em andamento de regulamentos científicos aprovados no final do governo Obama. As reversões são permitidas pela Lei de Revisão do Congresso, uma lei dos anos 90 raramente usada que dá ao Congresso 60 dias úteis para rejeitar novas regras. Na prática, isso significa que os legisladores podem revisar vários regulamentos emitidos após junho de 2016. Mas os republicanos devem revogar quase meia dúzia de regras.

As duas casas do Congresso já aprovaram uma medida que elimina a regra do fluxo, que o presidente Donald Trump deve assinar. A legislação que cancela várias outras regras ambientais e climáticas pode seguir em breve. Os opositores dessas regras argumentam que a revogação das mesmas ajudará a criar empregos e economizar dinheiro da indústria. Grupos de mineração de carvão, por exemplo, alegaram que a regra do fluxo teria eliminado até 77.000 empregos nos próximos anos, embora o governo Obama e alguns observadores tenham dito que esse número é exagerado.

A regra tinha como objetivo revisar as regulamentações que datavam principalmente de 1983, antes da disseminação de duas importantes técnicas de mineração de carvão nos Estados Unidos: remoção de montanhas e mineração de longwall, um método subterrâneo que permite que os túneis colapsem após a remoção do carvão, às vezes alterando a superfície paisagem através de subsidência. Pesquisas feitas por Palmer e outros descobriram que a mineração de carvão e o despejo da sobrecarga, principalmente das minas no topo da montanha, alteram a química dos riachos próximos, tornando-os inóspitos para a vida aquática. Os cientistas também encontraram poucas evidências de que córregos afetados ou paisagens mineradas sejam restaurados à sua condição original, como as empresas de mineração geralmente prometiam.

Essas descobertas ajudaram o governo Obama a lançar uma grande reescrita em 2009. O produto final incluiu algumas disposições mais rígidas, diz Peter Morgan, advogado de Sierra Club em Denver. A nova regra exigia que as empresas realizassem um monitoramento mais extenso do fluxo antes, durante e após a mineração, e detalhava os impactos ambientais que eram proibidos por uma lei federal que proíbe “danos materiais” a córregos e águas subterrâneas fora de uma área de mina.

Porém, durante um longo período de comentários públicos sobre a regra, os mineradores conseguiram argumentar contra a proibição total da prática de enterrar córregos dos Apalaches em detritos. E a regra final deixou grande parte da implementação para agências estaduais em locais onde a indústria do carvão é poderosa, diz Morgan. "Acho que o consenso geral foi que a regra foi bastante diluída quando chegou à forma final".

Ainda assim, Morgan diz que poderia ter ajudado os oponentes de alguns projetos de mineração. No sudoeste da Pensilvânia, por exemplo, ambientalistas estão lutando contra a Consol Energy e sua subsidiária CNX Coal Resources pelos planos de expandir a mina de Bailey, uma das maiores minas subterrâneas de carvão do país. A proposta pede a extensão de túneis longwall sob córregos que atravessam um parque estadual. Os opositores argumentam que o pós-minar subsidência prejudicará os fluxos. Uma disposição na regra de Obama que designa subsidência como uma espécie de "dano material" pode ter fortalecido o caso dos oponentes, diz Patrick Grenter, do Center for Coalfield Justice em Washington, Pensilvânia, que está desafiando a expansão da mina. (Mesmo sem a regra, um juiz estadual interrompeu temporariamente parte da expansão enquanto o caso estava em andamento.)

Agora que a regra será redefinida para sua versão de 1983, os grupos ambientais provavelmente combaterão as minas usando a Lei Federal da Água Limpa, diz Craig Johnston, professor de direito ambiental da Lewis & Clark Law School, em Portland, Oregon. De acordo com a lei, o Corpo de Engenheiros do Exército dos EUA geralmente deve emitir uma permissão para bloquear um fluxo de resíduos de minas, e a Agência de Proteção Ambiental dos EUA também precisa assinar. A revogação "basicamente pressiona o Corpo", diz Johnston.

Enquanto isso, a indústria de carvão dos EUA continua enfrentando dificuldades econômicas causadas em grande parte por gás natural de baixo custo. Os empregos em carvão caíram 18.000 entre 2012 e 2015, para 69.500, segundo o Bureau of Labor Statistics dos EUA. E a produção caiu 38% desde 2008, de acordo com a Administração Federal de Informações sobre Energia (EIA). Este mês, a EIA previu um ligeiro aumento na produção até 2018, mas espera que a produção continue em Appalachia porque as operações são mais caras do que, por exemplo, nas minas a céu aberto do Ocidente. Como afirma Pat Parenteau, professor de direito ambiental da Vermont Law School em South Royalton, "estamos praticamente terminando a mineração de carvão em Appalachia".