Como parar o câncer de cérebro com raiva

Os cientistas estão tentando explorar a capacidade do vírus da raiva (esquerda) de entrar nas células nervosas.

KATERYNA KON / BIBLIOTECA FOTOGRÁFICA / Science Photo Library / Newscom

Como parar o câncer de cérebro com raiva

Por Matt BloisFeb. 10, 2017, 17:15

Um assassino implacável pode em breve ajudar pacientes com câncer no cérebro. O vírus da raiva, que mata dezenas de milhares de pessoas por ano, tem uma capacidade rara de entrar nas células nervosas e usá-las como um canal para infectar o tecido cerebral. Agora, os cientistas estão tentando imitar essa estratégia para transportar nanopartículas que matam tumores para tumores cerebrais. Até agora, a abordagem demonstrou funcionar apenas em ratos. Se forem bem-sucedidas nas pessoas, essas nanopartículas podem um dia ajudar os médicos a enviar tratamento diretamente para tumores sem danificar células saudáveis.

O vírus da raiva, transmitido em grande parte pelas picadas de animais infectados, evoluiu ao longo de milhares de anos para seqüestrar células nervosas, que ele usa para subir do tecido muscular infectado para o cérebro. Isso permite contornar um grande obstáculo: a barreira hematoencefálica, uma membrana seletiva que impede a maioria dos patógenos que viajam pela corrente sanguínea. Mas a barreira também impede que tratamentos como medicamentos contra o câncer cheguem às células infectadas, limitando as opções para os pacientes.

Para contornar esse problema, os cientistas estão buscando inspiração no vírus. Os pesquisadores já empacotaram drogas contra o câncer em nanopartículas revestidas com parte de uma proteína da superfície da raiva que permite que o vírus entre no sistema nervoso central. Agora, uma equipe de pesquisadores da Universidade Sungkyunkwan, em Suwon, Coréia do Sul, deu um passo adiante. O especialista em nanopartículas Yu Seok Youn e sua equipe projetaram partículas de ouro para que tenham o mesmo formato e tamanho de bastão que o vírus. A forma das nanopartículas fornece mais área de superfície que as partículas esféricas, melhorando a capacidade da proteína de se ligar aos receptores das células nervosas que servem como porta de entrada para o sistema nervoso. As partículas não carregam nenhum medicamento, mas as minúsculas hastes de ouro absorvem rapidamente a luz do laser, que as aquece e mata os tecidos circundantes.

Para ver se essas novas partículas poderiam ser eficazes contra tumores, Youn e sua equipe as injetaram primeiro nas veias da cauda de quatro ratos com tumores cerebrais. As nanopartículas viajaram rapidamente para o cérebro, onde se acumularam perto dos locais do tumor. A equipe então disparou um laser infravermelho próximo nas nanopartículas, aquecendo-as a quase 50 ° C. A luz passava inofensivamente pela pele e pelos ossos, mas o calor das partículas de ouro irradiava para fora, cozinhando efetivamente as células cancerígenas próximas. O tratamento reduziu bastante o tamanho dos tumores, relataram Youn e seus colegas este mês na Advanced Materials. Em outro experimento, os pesquisadores usaram o mesmo tratamento em ratos com células tumorais injetadas em seus flancos. Os tumores em dois dos ratos desapareceram após 7 dias, enquanto os outros tumores encolheram para cerca da metade do tamanho original.

Ainda incerto é como as nanopartículas chegaram às células tumorais. Youn diz que eles provavelmente seguiram o mesmo caminho que o vírus da raiva através do sistema nervoso central. Isso tornaria as nanopartículas boas candidatas para o tratamento de outros tipos de câncer localizados na rota, diz ele.

Mas nem todo mundo está convencido. Rachael Sirianni, um cientista que administra medicamentos no Instituto Neurológico Barrow, em Phoenix, questiona se as nanopartículas realmente chegaram às células tumorais. Normalmente, leva muito tempo para o vírus da raiva atravessar o sistema nervoso central, enquanto as nanopartículas de Youna chegaram às células tumorais em questão de horas. Eles ainda podem ser eficazes na supressão de tumores, mas podem levar a outros efeitos colaterais indesejados. "O cenário ideal é [que] apenas as células tumorais ocupam esses nanorods de ouro", diz Sirianni. Na realidade, você provavelmente está levando essas hastes para as células vasculares, entre as células vasculares, e [apenas] algumas delas para o tumor. ”Vazamento fora das células do tumor significaria que as partículas aquecidas poderiam potencialmente frite células saudáveis ​​no processo.

Outra preocupação, segundo Feng Chen, cientista de materiais do Memorial Sloan Kettering Cancer Center, em Nova York, é a toxicidade. Nanopartículas grandes como essas geralmente acabam no fígado e levam muito tempo para desaparecer. Isso poderia tornar mais desafiador preparar a terapia para testes em humanos e aprovação da Food and Drug Administration, diz Chen.

Mas Youn está avançando. Ele diz que as novas nanopartículas se acumulam preferencialmente em tumores, o que poderia reduzir drasticamente os efeitos colaterais dos atuais tratamentos contra o câncer que geralmente matam células saudáveis ​​junto com as células-alvo. "Os pesquisadores precisam desenvolver ... nanopartículas, de maneira precisa e eficaz para atingir tumores", diz ele. "Essa é a minha obrigação."