Centenas de anos depois, plantas domesticadas por civilizações antigas ainda dominam na Amazônia

As espécies de árvores domesticadas crescem em solos agrícolas antigos, como esta clareira perto do rio Tapajós, no Brasil.

Carolina Levis

Centenas de anos depois, plantas domesticadas por civilizações antigas ainda dominam na Amazônia

Por Erik StokstadMar. 2, 2017, 14:00

Depois que os europeus trouxeram varíola e outras doenças altamente infecciosas para a Amazônia nos séculos XV e XVI, milhões de pessoas nativas morreram e grande parte de sua civilização foi exterminada. Mas não desapareceu completamente. Deixou para trás um legado verdejante e verdejante no número incontável de palmeiras e outras árvores cultivadas na Amazônia. Agora, os pesquisadores relatam que os povos pré-colombianos tiveram um impacto significativo na diversidade da floresta amazônica, tornando suas espécies favoritas muito mais comuns.

As descobertas "contribuem para um consenso emergente de que os pré-colombianos alteraram a maior parte da Amazônia", diz Joe Wright, ecologista do Smithsonian Tropical Research Institute na Cidade do Panamá, que não participou da pesquisa.

O povo pré-colombiano começou a domesticar plantas nas margens das vastas florestas da Amazônia há pelo menos 8.000 anos, e seus descendentes continuam a cultivar muitas espécies hoje. Os arqueólogos sabem há muito tempo que certas plantas domesticadas - palmeiras, por exemplo - são frequentemente encontradas em locais antigos da Amazônia, como montes de terra e os solos férteis conhecidos como terra preta, uma relíquia da agricultura passada.

Para ter uma idéia melhor da diversidade florestal da Amazônia, o ecologista Hans ter Steege, do Centro de Biodiversidade Naturalis em Leiden, na Holanda, e colegas haviam reunido anteriormente um enorme banco de dados de pesquisas biológicas feitas por muitos pesquisadores. Eles relataram em 2013 que certas espécies de árvores eram particularmente comuns, ou "hiperdominantes", nas florestas da Amazônia; metade de todas as árvores em toda a região pertence a apenas 227 espécies. Muitas dessas espécies de árvores são muito usadas por pessoas locais como os Yanomami do norte do Brasil, principalmente para alimentação. Isso levantou a questão de saber se algumas dessas espécies abundantes e generalizadas poderiam ter sido originalmente plantadas por pessoas.

A equipe fez uma lista de espécies lenhosas que tinham evidências de domesticação, como frutas maiores. A maioria dessas 85 espécies também pode sobreviver na natureza sem o cuidado dos agricultores, ao contrário das culturas modernas, colocando-as em um estado de domesticação "incipiente". O próximo passo foi para Ter Steege, Carolina Levis, Ph.D. um estudante do Instituto Nacional de Pesquisa da Amazônia e da Universidade Wageningen, na Holanda, e colegas para comparar a abundância e a riqueza dessas espécies, em relação a outras espécies, em 1091 parcelas de pesquisa na bacia amazônica e no escudo da Guiana. Vinte das 85 espécies domesticadas, eles descobriram, eram hiperdominantes.

Para ver se os seres humanos tinham influência nesse domínio, a equipe verificou a abundância e a riqueza de árvores em torno de lugares sem evidência de ocupação passada e também perto de 3348 sítios arqueológicos, como arte rupestre ou montes de terra. Espécies domesticadas comuns, como a castanheira, eram mais abundantes perto de lugares onde as pessoas viviam, informa a equipe hoje na Science. As florestas próximas também geralmente continham mais tipos de espécies domesticadas do que em outros lugares. A riqueza e abundância foram particularmente impressionantes no leste e sudoeste da Amazônia. Em partes da floresta amazônica da Bolívia, por exemplo, as espécies domesticadas representavam até 61% da diversidade de árvores. "Na verdade, fiquei um pouco atordoado", diz Ter Steege. "O efeito do povo pré-colombiano é muito mais pronunciado do que muitos de nós acreditávamos."

Wright diz que a relação entre espécies domesticadas e sítios arqueológicos é "muito convincente". Há um forte argumento para o cultivo antigo de florestas nas partes sul e leste da Amazônia, concorda Mark Bush, biogeógrafo do Instituto de Tecnologia da Flórida em Melbourne, especialista em paleoecologia de florestas tropicais. Mas ele não está convencido pelas evidências em outros lugares da região. Um problema, diz ele, é que a nova pesquisa não pode determinar quando essas espécies domesticadas se tornaram comuns; parte do cultivo poderia ter sido mais recente. Seria uma "enorme ultrapassagem" afirmar que toda a Amazônia é dominada por espécies domesticadas, diz ele.