Macacos dominam um sinal fundamental de autoconsciência: reconhecendo suas reflexões

Os macacos rhesus podem aprender a se reconhecer no espelho.

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Macacos dominam um sinal fundamental de autoconsciência: reconhecendo suas reflexões

Por Virginia MorellFeb. 13, 2017, 16:30

Por mais estranho que pareça, nem todos os animais podem se reconhecer imediatamente em um espelho. Grandes macacos, golfinhos, elefantes asiáticos e pegas da Eurásia podem fazer isso - assim como crianças humanas por volta dos 2 anos. Agora, alguns cientistas estão dando boas-vindas a outra criatura neste clube exclusivo: macacos rhesus cuidadosamente treinados. As descobertas sugerem que, com o tempo e o ensino, outros animais podem aprender como os espelhos funcionam e, assim, aprender a se reconhecer - um teste essencial da cognição.

"É um artigo realmente interessante porque mostra não apenas o que os macacos não podem fazer, mas o que é preciso para que eles tenham sucesso", diz Diana Reiss, psicóloga cognitiva do Hunter College, em Nova York, que fez o teste para golfinhos e elefantes asiáticos em outras experiências.

O teste de auto-reconhecimento de espelho (MSR) é reverenciado como um meio de testar a autoconsciência. Um cientista coloca uma marca colorida e inodora em um animal onde ele não pode vê-lo, geralmente a cabeça ou o ombro. Se o animal se olha no espelho e esfrega espontaneamente a marca, passa no exame. Dizem que espécies bem-sucedidas compreendem o conceito de "eu" versus "outro".

Mas alguns pesquisadores se perguntam se o fracasso é simplesmente um sinal de que o exame em si é inadequado, talvez porque alguns animais não possam entender como os espelhos funcionam. Alguns animais - como macacos rhesus, cães e porcos - não se reconhecem nos espelhos, mas podem usá-los para encontrar comida. Essa discrepância intrigou Mu-ming Poo, um neurobiólogo do Instituto de Ciências Biológicas de Xangai na China e um dos autores do estudo. "Deve haver alguma transição entre esse simples uso de espelho e o reconhecimento a si mesmo", diz ele.

Então Poo e seus colegas colocaram três jovens macacos rhesus em um programa de treinamento intensivo. Cada macaco estava preso em uma cadeira de frente para um espelho, e os pesquisadores exibiram um ponteiro laser vermelho em posições aleatórias nas proximidades. Quando os macacos tocaram o ponto, eles receberam um tratamento. Às vezes, eles podiam ver o ponto apenas usando o espelho. “O macaco precisa aprender que a mão no espelho é sua própria mão. E ele precisa aprender a controlá-lo precisamente, observando-o no espelho ”, diz Poo. “Essa é a chave.” Três outros macacos, que serviram como controle, não foram treinados para responder.

Após várias semanas de treinamento, os cientistas fizeram a cada macaco um teste clássico de MSR, aplicando uma mancha vermelha, preta ou verde inodora na bochecha ou sobrancelha do animal e colocando-o em uma gaiola com um espelho de corpo inteiro. Os macacos treinados não hesitaram; eles olhavam em seus espelhos, apalpavam as marcas e cheiravam seus dedos, relatam os cientistas hoje no Proceedings da Academia Nacional de Ciências . Quando deixados sozinhos e sem marcas, eles fizeram exatamente o que você esperaria de alguém que acabou de descobrir como os espelhos funcionam: curvaram-se e inspecionaram seus órgãos genitais, abriram a boca para examinar os dentes e pentearam cuidadosamente os cabelos. "Isso mostrou que eles se reconhecem e sabem que estão olhando para seus próprios corpos", diz Poo. Os macacos de controle não fizeram nada disso.

"O treinamento parece acender uma lâmpada nos macacos", diz Reiss, acrescentando que mesmo os animais do clube de autoconsciência precisam aprender sobre espelhos. “[Os usuários espontâneos] aprenderam por conta própria o que os macacos aprenderam com seu treinamento.”

O estudo sugere que os processos mentais subjacentes ao teste de espelhamento são compartilhados entre os primatas, mas que os macacos precisam de mais informações para serem aprovados, diz o primatologista Frans de Waal, da Universidade Emory, em Atlanta, que não participou do estudo. Ainda assim, ele e outros salientam que macacos não treinados continuam a falhar no teste.

"Estes não são comportamentos espontâneos e autodirecionados, que é o objetivo do teste de MSR", diz Lori Marino, biopsicologista e diretora executiva do Centro Kimmela de Defesa Animal em Kanab, Utah, que não participou do estudo. Ela acha que o estudo "de forma alguma desafiou a validade [do teste]".

Em seguida, Poo e seus colegas planejam escanear o cérebro de macacos durante o treinamento em espelho para ver quais circuitos cerebrais podem estar mudando no processo. Enquanto isso, Poo pede a outros cientistas que apresentem novos testes de auto-reconhecimento em outras espécies - uma habilidade que ele suspeita ser mais comum do que pensamos.