Síndrome do aceno misterioso pode ser desencadeada por verme parasita

Um menino recebe ivermectina para evitar a cegueira do rio. Alguns acham que a droga também pode prevenir a síndrome do aceno de cabeça.

ISSOUF SANOGO / Equipe / Getty Images

Síndrome do aceno misterioso pode ser desencadeada por verme parasita

Por Gretchen VogelFeb. 15, 2017, 14:00

Entre 1990 e 2013, milhares de crianças no Sudão do Sul e no norte de Uganda, devastadas pela guerra, desenvolveram subitamente uma forma grave e intrigante de epilepsia. Quando expostas a alimentos ou temperaturas baixas, as crianças afetadas acenaram com a cabeça incontrolavelmente. Com o tempo, as crises pioraram, deixando as crianças gravemente incapacitadas. Muitos morreram de desnutrição, acidentes ou infecções secundárias.

Em algumas comunidades, aproximadamente metade das famílias tinha pelo menos um filho com a doença, chamada síndrome do aceno de cabeça; em 2013, cerca de 1600 crianças em Uganda foram afetadas. Mas a causa da devastação foi um mistério. Agora, um estudo constata que um verme parasitário frequentemente encontrado em crianças pode acionar as próprias defesas do corpo para atacar os neurônios.

O estudo não prova que o verme é o culpado, mas é o primeiro a mostrar que uma relação de causa-efeito é plausível '', diz Hermann Feldmeier, um parasitologista do Hospital Universitário Charit em Berlim, que não participou do estudo.

A erupção de casos em Uganda e no Sudão do Sul desencadeou uma intensa caça à causa, mas pesquisas por vírus, bactérias, toxinas ambientais, fatores genéticos e déficits nutricionais ficaram vazias. Uma pista importante: as áreas com síndrome de assentimento também apresentaram altas taxas de oncocercose, uma infecção pelo verme parasita Onchocerca volvulus . Espalhados pelas picadas de moscas negras, que se reproduzem em correntes velozes, os vermes podem invadir o olho, e a infecção é comumente conhecida como cegueira do rio. A Organização Mundial da Saúde estima que pelo menos 18 milhões de pessoas, a maioria na África Subsaariana, estão infectadas.

Os pesquisadores haviam sugerido, nos anos 1960, que altas taxas de epilepsia na Tanzânia, com sintomas semelhantes de assentimento, poderiam estar relacionadas à oncocercose. Outros observaram que crianças com síndrome de assentimento têm mais probabilidade de serem infectadas do que seus pares saudáveis. Mas não há evidências de que o verme invade o cérebro ou cause diretamente convulsões.

Alguns pesquisadores sugeriram que o verme causa uma reação auto-imune que danifica o sistema nervoso. Pesquisas por anticorpos que poderiam desempenhar um papel autoimune surgiram vazias. Mas os neuroimunologistas Avindra Nath e Tory Johnson, do Instituto Nacional de Saúde de Bethesda, Maryland, decidiram usar um chip de proteína aprimorado para rastrear anticorpos para milhares de proteínas ao mesmo tempo.

A nova ferramenta provou o seu valor. O sangue dos pacientes com síndrome de concordância reagiu fortemente a quatro proteínas; no caso de uma proteína, chamada leiomodina-1, os soros dos pacientes reagiram 33.000 vezes mais fortemente do que os soros de controles não afetados. Os pesquisadores então procuraram os anticorpos que causavam a reação. Como eles relatam esta semana na Science Translational Medicine, os anticorpos para leiomodin-1 apareceram em 29 de 55 pacientes com síndrome de concordância, mas apenas 17 de 55 controles. Os pacientes também apresentavam níveis de anticorpos muito mais altos que os controles.

A leiomodina-1, que provavelmente desempenha um papel na forma celular, é encontrada no músculo liso e nas células da tireóide. A equipe de Johnson mostrou que ele também é expresso no sistema nervoso e no cérebro. Eles também encontraram uma pista do que poderia desencadear uma reação autoimune à proteína: várias proteínas de O. volvulus se assemelham a ela. Depois que o sistema imunológico se prepara para combater o verme, as semelhanças entre uma proteína O. volvulus e leiomodin-1 podem fazer com que os anticorpos atacem por engano os neurônios.

O estudo dá pouca esperança às crianças já afetadas, diz Nath. Embora os medicamentos antissépticos possam ajudar, se o sistema imunológico atacou os neurônios, o dano provavelmente é permanente. No entanto, o trabalho pode sugerir uma maneira direta de eliminar a doença, diz o especialista em doenças infecciosas Robert Colebunders, da Universidade de Antuérpia, na Bélgica, porque a droga ivermectina mata o verme. As campanhas existentes para eliminar a cegueira do rio, dando a droga, podem ter um benefício colateral: depois que o governo de Uganda intensificou o tratamento com ivermectina, novos casos de síndrome de assentimento caíram para quase zero, diz Colebunders. "Se você eliminar a oncocercose, a epilepsia realmente desaparece."

No entanto, a ligação entre o verme e a síndrome do aceno de cabeça não explica por que a doença apareceu repentinamente em uma região onde a oncocercose provavelmente é comum há séculos, ou por que a síndrome do aceno de cabeça afeta apenas crianças e jovens. Johnson, agora na Universidade Johns Hopkins, em Baltimore, Maryland, diz que a desnutrição, a exposição a outras doenças ou a variação genética na maneira como o corpo produz anticorpos também pode desempenhar um papel. Outros pesquisadores sugeriram que a infecção por sarampo seguida de desnutrição poderia desencadear a doença.

O neurologista Erich Schmutzhard, da Universidade Médica de Innsbruck, na Áustria, tem outras dúvidas. Ele diz que os anticorpos leiomodin-1 podem ser resultado de epilepsia, não sua causa. A proteína parece estar no interior dos neurônios, não no exterior, observa ele. As convulsões matam os neurônios, e ele especula que os neurônios que estão morrendo podem derramar a proteína na corrente sanguínea, desencadeando os anticorpos.

A conexão da oncocercose é intrigante, mas está longe de ser definitiva, diz a neurologista Andrea Winkler, da Universidade Técnica de Munique, na Alemanha. Ela também acha que a síndrome é provavelmente causada por vários fatores, como desnutrição, parasitas e vírus como o sarampo. "Ainda faltam muitos links."