Os neandertais comeram rinocerontes e cogumelos lanosos, podem ter usado analgésicos e antibióticos

Análises de material genético preso em placa dental nos dentes de vários fósseis neandertais revelam a antiga dieta de hominídeos variada por região.

Mauricio Anton / Fonte da Ciência

Os neandertais comeram rinocerontes e cogumelos lanosos, podem ter usado analgésicos e antibióticos

Por Sid PerkinsMar. 8, 2017, 13:00

Os neandertais belgas jantaram em rinocerontes lanudos com um lado de cogumelos, enquanto seus colegas espanhóis se banqueteavam com pinhões e musgo da floresta e podem até ter experimentado analgésicos e antibióticos naturais. Essa é a conclusão do primeiro estudo para analisar o material genético preso na placa dos dentes fósseis de Neandertal, o mesmo material que nos envia ao dentista.

As novas descobertas são muito empolgantes, uma nova camada de evidências de que as dietas neandertais eram variadas '', diz Amanda Henry, paleoantropóloga da Universidade de Leiden, na Holanda, que não participou do trabalho. Os neandertais não estavam apenas consumindo coisas para calorias ou para o paladar, ela diz, mas, em vez disso, podem estar aproveitando as propriedades medicinais de certas plantas e alimentos bacterianos.

À medida que a placa dentária ou o cálculo se formam, geralmente retém pequenos pedaços de comida. Como os neandertais não eram conhecidos por usar fio dental, Laura Weyrich, uma paleomicrobiologista da Universidade de Adelaide, na Austrália, imaginou se ela poderia estudar o material em busca de pistas para as dietas de nossos parentes antigos.

Sua equipe começou com fósseis de dentes e mandíbulas da caverna Spy, na Bélgica, da caverna El Sidr, na Espanha, e uma caverna italiana conhecida como Breuil Grotta, todos os locais bem estudados onde restos neandertais foram encontrados. O cálculo dos fósseis da caverna Spy incluiu DNA semelhante ao dos rinocerontes e ovelhas modernos, sugerindo que os neandertais que moravam lá cerca de 36.000 anos atrás comiam rinocerontes e muflões, um tipo de ovelha selvagem. Os pesquisadores também detectaram DNA semelhante ao do cogumelo comestível cinza, Coprinopsis cinerea, informaram hoje na Nature.

O DNA de alimentos presos no cálculo dental dos neandertais (crista no dente à direita) fornece informações sobre a dieta desses antigos hominídeos.

Grupo de Paleoantropologia MNCN-CSIC

Esses resultados confirmam estudos arqueológicos anteriores que desenterraram os ossos de rinocerontes e outras presas na caverna Spy, diz Weyrich. Embora os restos de Muflão ainda não tenham sido encontrados lá, as criaturas estavam espalhadas por toda a Europa na época, observa ela.

Em contraste, os dois fósseis analisados ​​de El Sidr, datados há cerca de 48.000 anos atrás, não produziram DNA de grandes animais. Em vez disso, eles continham seqüências genéticas consistentes com pinhões, musgo da floresta e cogumelos comestíveis. De maneira reveladora, os cientistas sugeriram que a área ao redor de El Sidrón era densamente arborizada na época, enquanto a Bélgica, cerca de 36.000 anos atrás, abrigava uma estepe sem árvores.

Estudos anteriores sobre padrões de desgaste microscópico em dentes neandertais de vários locais, entre outros, sugeriram que as dietas dos hominídeos extintos variavam de acordo com a região e incluíam carne e vários materiais vegetais. Mas Henry também adverte que as novas técnicas não devem ser invocadas por si mesmas, porque estudos com humanos vivos mostraram que nem todos os alimentos são preservados no cálculo dental. "Se o cálculo está preservando os restos de uma última ceia ou uma média alimentar de longo prazo, não sabemos", acrescenta ela.

"Este é um artigo muito interessante", diz Hervé Bocherens, paleobiólogo da Universidade de Tübingen, na Alemanha. É sempre bom ter novas técnicas analíticas que complementam outras já em uso, "porque cada uma tem suas limitações", observa ele. Por exemplo, cogumelos não costumam ser preservados no registro arqueológico.

Duas descobertas de um dos fósseis da caverna de El Sidrón são especialmente interessantes, diz Weyrich. A análise de DNA da equipe revela traços de álamo (que contém o ácido salicílico, analgésico natural, o ingrediente ativo da aspirina) e do fungo Penicillium, produtor de antibióticos (frequentemente encontrado em vegetação mofada), ambos os quais o indivíduo pode estar usando para si próprio. -medicar um abscesso dentário, propõem os pesquisadores. Os outros fósseis que a equipe estudou não incluem essas seqüências de DNA, diz Weyrich.

A noção de automedicação nos neandertais não é nova: em 2012, os pesquisadores relataram uma análise química da placa dental de cinco neandertais desenterrados em El Sidrón que encontraram evidências de compostos com sabor amargo de plantas como yarrow e camomila. Essas plantas não têm valor nutricional, observaram os cientistas, por isso podem ter sido usadas como inibidores de apetite ou podem ter sido consideradas como tendo algum tipo de valor medicinal.

* Correção, 9 de março, 10:04: Este artigo foi atualizado para refletir o fato de que o Penicillium é um fungo e não uma bactéria.