Nenhum lugar é seguro para os elefantes florestais caçados da África

Parques isolados ainda não protegem os elefantes da floresta.

Foto de Hemis / Alamy Foto de stock

Nenhum lugar é seguro para os elefantes florestais caçados da África

Por Virginia MorellFeb. 20, 2017, 12:00

Os elefantes da floresta da África não têm onde se esconder. Mesmo aqueles que vivem em áreas isoladas no Gabão, na África Central, são vulneráveis ​​a caçadores ilegais, relatam cientistas hoje. Sua análise revela que mais de 25.000 dos elefantes da floresta do Gabão - cerca de 80% - foram mortos entre 2004 e 2014. Essa é outra notícia sombria para os elefantes da floresta ( Loxodonta cyclotis ): Um estudo semelhante em 2013 descobriu que seus números na África Central caiu 62% desde 2002.

Os conservacionistas pensavam que os elefantes prosperariam em grandes paisagens intactas, mesmo sem guarda ativa ou patrulhas armadas. Mas os novos dados mostram que o próprio deserto oferece pouca proteção.

"A perda de elefantes neste local é ainda mais grave do que pensávamos", diz Fiona Maisels, cientista de conservação da Wildlife Conservation Society, em Nova York, que participou do estudo de 2013. Ela não estava envolvida com o novo trabalho, que ela diz ser baseado em uma pesquisa "mais intensa" dentro de uma grande reserva e suas terras-tampão. "Esta é uma das suas últimas fortalezas", acrescenta George Wittemyer, conservacionista de elefantes da Universidade Estadual do Colorado em Fort Collins, que não participou do estudo. "Seus últimos bastiões agora estão sendo corroídos."

Este bastião inclui os 7570 quilômetros quadrados do Parque Nacional Minkébé, estabelecidos em 2002 para proteger os elefantes, e os 2403 quilômetros quadrados das zonas-tampão adjacentes. Isolado das cidades e vilas pela densa floresta e pântano, o parque fica a 48 quilômetros da estrada principal mais próxima do Gabão. "Ele tinha a maior densidade de elefantes da África Central e era muito difícil de alcançar", diz John Poulsen, ecologista tropical da Duke University em Chapel Hill, Carolina do Norte e co-autor do novo estudo.

Para estimar a população de elefantes, os cientistas contaram o número de pilhas de esterco que encontraram ao longo de 43 caminhos de transectos, cada um com 1 km de comprimento, em 2004. Uma década depois, eles repetiram o exercício, adicionando 66 transectos para um total de 106. Esses dados sugerem que de 2004 a 2014, o número de elefantes dentro e ao redor do parque caiu de cerca de 35.000 para cerca de 7.000, relatam hoje na Current Biology. "Sabíamos que veríamos um declínio", diz Poulsen, "mas não esperávamos um drástico".

O governo do Gabão não havia percebido a escala da caça furtiva: havia criado uma agência para a polícia do parque nacional apenas em 2012. Entre 2012 e 2015, os guardas do parque registraram apenas 161 carcaças de elefantes furtadas, difíceis de encontrar em florestas densas.

Para descobrir o que causou o declínio maciço, os cientistas analisaram a distribuição do esterco. Eles encontraram menos pilhas na área sul, perto de estradas de madeira. Os elefantes foram provavelmente alvejados por caçadores furtivos no Gabão, diz Poulsen. As regiões norte e central do parque quase não tinham esterco, levando os cientistas a suspeitar que caçadores de camarões exterminaram esses elefantes. Eles baseiam seu palpite em três fatores: a estrada camaronesa mais próxima fica a apenas 6, 1 quilômetros do parque; Papel conhecido dos Camarões no comércio ilegal de marfim; e um campo de mineração de ouro não autorizado no centro do parque. Em 2011, a Agência de Parques Nacionais do Gabão expulsou mais de 6.000 imigrantes ilegais - a maioria camaroneses - do campo. "Isso mostra que os caçadores furtivos fazem qualquer coisa e vão a qualquer lugar para matar elefantes, desde que haja mercado para o marfim", diz Poulsen.

Para salvar os animais, são necessárias medidas urgentes e patrulhas além das fronteiras, dizem os cientistas. Eles também apelaram à Convenção sobre Comércio Internacional de Espécies Ameaçadas de Fauna e Flora Selvagens, para que reconheçam os elefantes da floresta como criticamente ameaçados e necessitando da mais alta proteção. Mas, em última análise, a solução está em reduzir ou eliminar a demanda global por marfim - como a China prometeu recentemente. “Enquanto alguns países persistirem em seu 'direito' de comercializar marfim, haverá caça ilegal em outros países”, diz Phyllis C. Lee, comportamentalista animal da Universidade de Stirling, no Reino Unido, que não estava envolvido em o estudo. "Está claro para todos verem agora."