No aniversário da descoberta de Plutão, a Ciência relembra o planeta anão de uma longa e estranha história

Plutão, visto aqui em uma foto tirada pelo sobrevôo da New Horizons em 2015, comemora 87 anos de vida descoberta em 18 de fevereiro.

Laboratório de Física Aplicada da NASA / Universidade Johns Hopkins / Instituto de Pesquisa Southwest

No aniversário da descoberta de Plutão, a Ciência relembra o planeta anão de uma longa e estranha história

Por Dorie ChevlenFeb. 17, 2017, 03:00

Feliz aniversário, Plutão! Desde sua descoberta, há 87 anos, amanhã, o planeta anão tem sido objeto de debates, pesquisas e descobertas quase constantes. Uma retrospectiva da vida de Plutão nos dá uma visão não apenas de quão longe chegamos em astronomia, mas até onde ainda temos que ir.

A pesquisa começa

Percival Lowell fundou o observatório que mais tarde descobriria Plutão, mas morreu antes de vê-lo.

Observatório Lowell / Flickr

É em 1905 e Urano está agindo de forma engraçada. Sua órbita parece ser perturbada por alguma força gravitacional e, após muito cálculo, os astrônomos descartam Netuno como o culpado. Felizmente para a ciência, um milionário Bostoniano chamado Percival Lowell (da fama do Observatório Lowell) tem outra hipótese, na forma de um planeta distante e misterioso que ele chama de `` Planeta X '', que ele especula ser a causa da puxão gravitacional. Lowell faz a missão de sua vida encontrar o enigmático corpo solar, mas, infelizmente, morre em 1916, deixando o mistério sem solução.

Terra, conheça Plutão

Essas placas fotográficas, separadas por 6 dias, revelaram Plutão a Clyde Tombaugh. As setas apontam para a posição de Plutão em cada dia.

Arquivos do Observatório Lowell

Graças a uma batalha legal confusa entre a viúva de Lowell e o observatório sobre o legado de seu marido, a busca é interrompida por uma década. Finalmente, Clyde Tombaugh, um pesquisador de 23 anos de olhos brilhantes, é colocado no trabalho tedioso, que exige que ele tire fotos emparelhadas dos dias do céu noturno e compare-as para determinar se algum objeto mudou de posição. Em 18 de fevereiro de 1930, após meses de trabalho meticuloso, ele percebe uma mudança: lá, entre suas humildes mãos mortais, está o nono planeta de Lowell.

O que há em um nome?

Plutão, o planeta é rival da celebridade com o amigo de Mickey Mouse, de mesmo nome.

WALT DISNEY FOTOS / Álbum / Newscom

Depois de anunciar sua existência em março de 1930, o Observatório Lowell é inundado com sugestões de nomes. Depois de escolher centenas de fracassos - "Cronos", "Zyxmal" e "Minerva", para citar alguns - a equipe decide seguir a sugestão de uma garota britânica de 11 anos de idade. Plutão, o deus do submundo, é um nome adequado para um planeta tão longe do Sol que sua órbita leva 248 anos. Além disso, as duas primeiras letras - P, L - são as iniciais do homem que iniciou a busca: Percival Lowell. (Alguns meses depois, outro Plutão será nomeado, este não é um objeto celestial, mas um cachorro.)

A primeira de muitas crises de identidade

A impressão artística de um objeto de cinto Kuiper.

ASA, ESA e G. Bacon (STScI) / Wikimedia Commons

Pouco tempo é perdido entre a descoberta de Plutão e uma enxurrada de perguntas científicas. Outras observações revelam que o mundo é muito menor do que o previsto e tem uma órbita bizarra e oblonga. Os cientistas começam a se perguntar se não seria melhor classificado como "um asteróide único ou um objeto extraordinário semelhante a um cometa". Então, depois de reexaminar os cálculos originais de Lowell, os astrônomos percebem que a órbita instável de Urano não precisava de um planeta X depois tudo: a descoberta de Plutão foi um acaso total. No entanto, a busca pelo planeta X continua até os dias de hoje, com os astrônomos à procura de um gigante gasoso suspeito além da região de pequenos mundos gelados de Plutão, chamada de cinturão de Kuiper.

Não sozinho: luas e corpos solares no bairro de Plutão

Caronte, a primeira das luas de Plutão a ser descoberta.

NASA / JHUAPL / SwRI / Wikimedia commons

Ele fica solitário no cinturão de Kuiper, mas Plutão, pelo menos, tem a companhia de várias luas. O primeiro deles a ser descoberto, Caronte, em 1978, possibilita finalmente determinar a massa de Plutão: com apenas 0, 2% da Terra, é impossível que Plutão seja a causa de Urano. s (mais tarde desmascarado) irregularidade orbital. A partir de 1992, as novas tecnologias de telescópio permitem que os astrônomos descubram milhares de mundos gelados na região, dificultando cada vez mais a defesa da classificação de Plutão como um planeta (embora, mais tarde, seja descoberto, Plutão continua sendo o maior órgão do bairro).

Planeta RIP No. 9

Os alunos do ensino médio em Seattle, Washington, protestam contra a nova classificação de Plutão.

Foto AP / Seattlepi.com, Joshua Trujillo

O debate esquenta sobre como classificar Plutão, notadamente em 2001, quando o Museu Americano de História Natural da cidade de Nova York omite o gelo de sua exibição no sistema solar, causando tantos protestos públicos que o astrônomo de celebridades Neil deGrasse Tyson sente obrigada a intervir e defender a decisão. Finalmente, em um movimento que abalou a comunidade global e arruinou os dispositivos mnemônicos das crianças em idade escolar, Plutão, o planeta é oficialmente morto em 24 de agosto de 2006. Despojado de seu título anterior, é reclassificado como planeta anão, do qual existem dezenas em nosso sistema solar. Para ser um planeta, diz a União Astronômica Internacional, ele deve orbitar o sol, ser grande o suficiente para ser arredondado por sua própria força gravitacional e dominar o bairro em torno de sua órbita. Plutão faz os dois primeiros, mas infelizmente falha no terceiro critério. Prêmio de consolação: o rebaixamento de Plutão leva à invenção de um novo termo, `` plutificado '', no qual a Sociedade Americana de Dialetos vota a Palavra do Ano em 2006.

Pronto para um close

Montes de gelo sobem em Plutão, sugerindo uma fonte interna de calor.

Laboratório de Física Aplicada da NASA / Universidade Johns Hopkins / Instituto de Pesquisa Southwest

Após uma viagem de um ano pelo sistema solar (incluindo uma parada em Júpiter), a sonda New Horizons da NASA passa com sucesso por Plutão em 2015, revelando vistas do planeta anão em detalhes nunca antes vistos. Uma das primeiras fotos do sobrevoo detinha o recorde de mais "curtidas" na conta do Instagram da NASA (depois de quase ter sido perdida pelos cientistas empolgados). Com essas novas observações, os cientistas são capazes de reunir uma imagem muito mais clara do distante planeta anão, escolhendo cristas e crateras em uma geografia diversificada que antes era apenas um borrão. Ainda mais confusas são as montanhas de gelo d'água, subindo milhares de metros em alguns pontos; eles sugerem uma fonte interna de calor e mostram que o planeta anão ainda está muito ativo geologicamente.

Possibilidade de vida?

Conceito artístico da sonda New Horizons que encontra Plutão e Caronte.

Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins / Instituto de Pesquisa Southwest (JHUAPL / SwRI)

Continuando a analisar os dados da New Horizons, os cientistas anunciaram em 2016 que a tampa marrom avermelhada no pólo norte de Charon é composta de tholins - moléculas orgânicas que poderiam ser o ingrediente básico da vida. Esse mistério e tantos outros - como Plutão se formou, como suas luas se formaram e como surgiram os muitos corpos celestes no cinturão de Kuiper - permanecerão em grande parte sem solução, até que a ciência seja capaz de fazer um exame ainda mais próximo. A New Horizons ainda está em movimento, com uma jornada de 1, 6 bilhão de quilômetros de Plutão para outro objeto do cinturão de Kuiper em andamento, que culminará em um sobrevôo no Dia de Ano Novo de 2019. O que esses dados revelarão sobre Plutão e as origens do nosso sistema solar? Nós, terráqueos, teremos que esperar para descobrir.