Ciência pronta para pá

De todos os problemas que podem afetar um burocrata federal, decidir como desembolsar bilhões de dólares inesperados em tempo recorde deve ser um dos menos comuns e mais agradáveis. Mas esse é o desafio agora enfrentado pelos chefes de agências científicas que ganharam o jackpot na Lei Americana de Recuperação e Reinvestimento de 2009, também conhecido como pacote de estímulo, que o presidente Barack Obama assinou em 17 de fevereiro. Para usar o que é atualmente a frase mais popular do Beltway, os planos para descarregar o saque ainda não estão prontos. Mas como os gastos são feitos e o que vem a seguir afetará as carreiras de muitos cientistas.

Criar ou salvar empregos é, obviamente, o objetivo principal do estímulo. Construído pelo Congresso controlado pelos democratas em alta velocidade, o projeto visa distribuir três quartos de trilhão de dólares sem precedentes em gastos imediatos e de curto prazo. O objetivo é salvar até 3 milhões de americanos do desemprego e chocar uma economia destruída de volta ao crescimento.

Portanto, a questão-chave é se o dinheiro do estímulo para a ciência representa um alarde único - como esperam os grandes críticos do governo - ou um adiantamento em orçamentos futuros maiores - como muitos cientistas e formuladores de políticas podem desejar.

Cerca de 70.000 desses americanos resgatados serão ajudados pelos US $ 10 bilhões concedidos no último minuto aos Institutos Nacionais de Saúde (NIH), de acordo com a Research! America, um grupo de lobby apoiado por universidades, hospitais e outros para realizar serviços pesados. fazer lobby por financiamento biomédico. Presume-se que milhares de empregos resultem dos US $ 3 bilhões destinados à National Science Foundation (NSF) e dos US $ 1, 5 bilhão dados ao Departamento de Energia. Ao todo, a ciência recebe uma parte de US $ 21, 5 bilhões da recompensa. O número de trabalhos científicos que serão criados ou salvos ainda não está claro, porque parte do dinheiro será destinado a instalações e equipamentos. Também ninguém pode dizer quem conseguirá os empregos ou quanto tempo eles durarão.

Trabalhando o tempo todo

"Toda vez que um pesquisador recebe uma bolsa, em média, apoia sete empregos", declarou o senador Arlen Specter (RPA) durante o debate de estímulo no Senado. "Portanto, não é apenas um pesquisador em um laboratório sozinho; são técnicos de laboratório, bolsistas de pós-doutorado, assistentes de pesquisa e assim por diante". Além de "reduzir doenças graves", continuou Specter, o novo dinheiro da pesquisa "estimulará a economia produzindo bons empregos, com altos salários" - uma descrição que pode surpreender os pós-doutorandos e assistentes de pesquisa que acabarão detendo muitos deles. empregos.

A disposição de Specter em fornecer um dos três votos republicanos necessários para o estímulo passar por uma prova à prova de obstrução de documentos fez dele, por enquanto, uma das pessoas mais poderosas do Senado. Ele é creditado por insistir no enorme ganho inesperado do NIH - equivalente a um terço da apropriação anual regular do NIH - apesar da pressão da Câmara dos Deputados por uma quantia menor. Um defensor de longa data e fervoroso da pesquisa biomédica - e um veterano de câncer recorrente, cirurgia cardíaca aberta e um diagnóstico equivocado da doença de Lou Gehrig - Specter projetou, com o senador Tom Harkin (D.A.) ), o original de 1998 a 2003 dobrando o financiamento do NIH.

O NIH tem trabalhado o tempo todo para descobrir como "fazer o uso mais eficaz, transparente e imediato desses recursos extraordinários": disse o diretor interino Raynard Kington em uma declaração no final de fevereiro. propostas que os funcionários do NIH já têm em mãos, com ênfase nos candidatos que podem gastar o dinheiro rapidamente. "O NIH usará várias abordagens, e a primeira fornecerá infusão imediata escolhendo entre os aplicativos R01 altamente revisados ​​e altamente meritórios que possuem uma expectativa razoável de avançar em 2 anos. ... O NIH também terá como alvo a pesquisa por meio de suplementos e um programa do Challenge Grants ", acrescentou.

A NSF, cujo estímulo inesperado equivale a cerca da metade da apropriação anual da agência, também direcionará grande parte para doações aprovadas, mas ainda não-financiadas, dizem fontes. A NSF, no entanto, parece estar pensando em investir parte de seu dinheiro de estímulo em projetos de longo prazo.

Empregos para o futuro?

Deixando de lado os planos emergentes da NSF, o pacote de estímulo premia bonanzas únicas que devem ser gastas em 2 anos. Grande parte do dinheiro concedido por meio de doações e suplementos apoiará estudantes de pós-graduação, pós-docs e técnicos. Se o financiamento das agências de ciência retornar aos níveis pré-estímulo ou algo próximo, o que acontece com todos os pós-docs, técnicos e estudantes contratados para o período? O que acontece com os chefes de laboratório que os contrataram? O mercado de trabalho científico quase certamente repetiria o desastre desastroso que se seguiu ao fim da duplicação.

Se o financiamento permanecer nivelado, no entanto, os novos empregos poderão permanecer. Portanto, a questão-chave é se o dinheiro do estímulo para a ciência representa um alarde único - como esperam os grandes críticos do governo - ou um adiantamento em orçamentos futuros maiores - como muitos cientistas e formuladores de políticas podem desejar.

Pelo menos algumas pessoas pensam que um aumento duradouro nas apropriações regulares para algumas agências de ciência é uma possibilidade real, de acordo com um observador bem informado de Washington que chamaremos Polly C. Wonk. "Agora se fala muito sobre o que pode ser feito para evitar um boom e uma quebra", diz Wonk, que vê "uma boa chance de que isso redefinirá a linha de base" da apropriação anual do NIH. Stacie Propst, vice-presidente de pesquisa e extensão científica da Research! America, também acredita que as propostas de orçamento do presidente Obama redefinirão as prioridades em favor da pesquisa científica. Como o governo acredita que novos tratamentos para doenças importantes podem reduzir os custos com saúde, "a pesquisa se entrelaça em todo o sistema de saúde", diz ela.

Parece depender muito de Spectre, que mantém sua antiga devoção ao NIH e que, segundo o New York Times, pagou US $ 40 bilhões, em vez dos atuais US $ 30 bilhões - o novo ponto de partida para as negociações sobre as dotações anuais do NIH. -a nova linha de base. Mas, observa Wonk, o destino do NIH dependerá de quanto dinheiro estiver disponível nos próximos meses e anos, o que depende, por sua vez, "de como as coisas acontecem no mundo em termos de guerra e paz, perda de empregos, bancos e essa habitação". bagunça."

A perspectiva de um grande aumento nas apropriações da ciência básica parece menos esperançosa para outra mão experiente de Washington, essa com um nome real: Dave Moore, diretor sênior de relações governamentais da Association of American Medical Colleges. Moore diz: "Eu acho que algumas pessoas estão falando sobre isso, mas eu não recebi nenhuma indicação" de que realmente emergirá das disputas negociações no Congresso que realmente moldam as apropriações, diz ele. "As dotações de 2009 e 2010 contarão a história."

Até o momento, as dotações de 2009 estavam sendo debatidas e um esboço do pedido do presidente de 2010 ao Congresso havia sido divulgado. No entanto, a situação permanece fluida e sombria. Um indicador: o pedido do presidente de 2010 para a NSF é generoso, mas ainda é US $ 2, 5 bilhões abaixo do que a agência receberá em 2009 com o estímulo adicionado.

A pirâmide persiste

Aconteça o que acontecer com as apropriações, fica claro que nada no estímulo resolverá o problema básico do mercado de trabalho científico: a pirâmide de chefes de laboratório auto-replicantes constantemente produzindo jovens cientistas incapazes de iniciar suas próprias carreiras. Specter e seus colegas parecem muito mais preocupados em curar doenças do que em melhorar as perspectivas de jovens cientistas. O principal impedimento para os jovens pesquisadores encontrarem bons empregos a longo prazo é, obviamente, a perene falta de cargos no corpo docente. O estado financeiro atualmente desastroso de muitas faculdades e universidades torna isso ainda pior do que o habitual, com a contratação de congelamentos ou cancelamentos de vagas anunciadas. Em vez de contratar novos corpos, uma fonte disse à Science Careers, universidades e escolas de medicina estão roubando novos e financiados de outros campi.

O pacote de estímulo pode melhorar essa situação, fornecendo US $ 100 bilhões para a educação. Esse dinheiro inclui US $ 53, 6 bilhões que irão diretamente para os estados, alguns deles para salvar empregos em faculdades e universidades. Outros US $ 17 bilhões darão aos estudantes pressionados ajuda adicional para pagar as mensalidades. E a sobrecarga de doações extras reforçará a capacidade das instituições de cumprir suas folhas de pagamento. Esses fundos podem impedir a calamidade financeira ameaçada em alguns campi, mas nada no horizonte pressupõe melhorias na longa e sistêmica escassez de empregos no corpo docente.

Uma provisão de estímulo relativamente pequena e pouco notada realmente promete oportunidades de carreira reais e de longo prazo para alguns jovens cientistas: um minúsculo $ 15 milhões investidos no financiamento da educação científica da NSF para apoiar um novo programa que promove os currículos do mestrado em ciências profissionais. Os graduados dos melhores desses programas normalmente não têm problemas para encontrar emprego.

Como todos os outros americanos preocupados com o futuro, os cientistas estão à mercê de forças econômicas, financeiras e políticas além do poder de qualquer um de prever. Mas, na euforia da abundância repentina, depois de anos de financiamento fixo ou em queda e linhas de pagamento em colapso, a comunidade de políticas científicas está se sentindo bastante otimista. "Se sobrar algum dinheiro para 2010 e além, temos uma oportunidade razoável" de crescimento duradouro no financiamento da ciência básica ", apesar da terrível situação em que o país se encontra", diz Moore. Polly, ainda mais esperançoso, opina: "Acho que isso não poderia ser apenas uma página virada; esse poderia ser um livro totalmente novo". No entanto, nada nas primeiras análises indica que o livro tenha um final feliz para os cientistas em início de carreira.