Explosões de teste simulam um ataque nuclear a um porto dos EUA

Esta detonação em Aberdeen Proving Ground, em outubro passado, simulou os efeitos de uma explosão nuclear no casco de um navio.

Campo de Provas de Aberdeen

Explosões de teste simulam um ataque nuclear a um porto dos EUA

Por Richard StoneFeb. 28, 2017, 17:00

Sob o manto da noite, um barco de pesca escuro entra em Baltimore, Maryland, no Inner Harbor. Um cortador da Guarda Costeira dos EUA se move para prender o intruso. Mas antes que os oficiais possam embarcar, ambos os barcos e grande parte de Baltimore desaparecem em um flash intenso: uma bomba nuclear escondida no barco foi detonada. Enquanto os socorristas correm para as vítimas, especialistas forenses nucleares examinam dados sobre radiação e ondas acústicas e sísmicas de sensores colocados pela cidade em um esforço vertiginoso para decifrar o design da bomba e talvez determinar quem estava por trás da explosão.

Em um momento em que uma bomba contrabandeada por terroristas é uma preocupação tão grande quanto a de uma potência estrangeira, entregue por míssil ou avião, um ataque a um porto é `` definitivamente um cenário mais provável '', diz Thomas Cartledge, engenheiro nuclear da Agência de Redução de Ameaças de Defesa dos EUA (DTRA) em Fort Belvoir, Virgínia. Mas especialistas forenses, que dependem amplamente de dados de testes nucleares coletados anos atrás em desertos ocidentais, não têm uma imagem clara de como a energia de uma detonação se propagaria na geologia altamente saturada de muitas cidades portuárias dos EUA. Para remediar isso, a DTRA em outubro passado realizou silenciosamente o Humming Terrapin: uma série de testes de duas semanas no Campo de Provas de Aberdeen, em Maryland, que detonou quase 2 toneladas de explosivos convencionais para simular efeitos de explosões nucleares em águas rasas.

Desde os ataques de 11 de setembro, o governo dos EUA montou um grande esforço para impedir que uma bomba nuclear fosse contrabandeada para um porto. Equipou pontos de entrada com detectores de radiação e está trabalhando com portos estrangeiros com o objetivo de ter toda a carga destinada aos EUA examinada antes da partida. Mas é quase impossível rastrear a miríade de pequenas embarcações que voam para dentro e para fora dos 361 portos dos EUA e 153.000 quilômetros de costa aberta. Há um zilhão de barcos de pesca que deixam os portos dos EUA e ninguém os inspeciona quando chegam em casa '', diz Matthew Bunn, especialista em terrorismo nuclear no Centro Belfer de Ciência e Assuntos Internacionais da Universidade de Harvard. Se houver metal de urânio altamente enriquecido que esteja blindado e abaixo da linha de água, será muito difícil de detectar a longo prazo.

Caso aconteça o impensável, um conjunto de sensores chamado Discreet Oculus que está sendo instalado nas principais cidades dos EUA capturaria informações forenses importantes. A matriz, que o DTRA ainda está desenvolvendo, registraria radiação e ondas sísmicas que emanavam da explosão. `` O discreto Oculus está em funcionamento em várias cidades dos EUA agora '', diz Cartledge. Um sistema irmão - uma matriz portátil que funciona com bateria ou energia solar chamada Minikin Echo - será implantada em grandes eventos como as Olimpíadas ou o Super Bowl. Dados de Guerra Fria são usados ​​para testes e simulações nucleares para calibrar os sensores.

No entanto, os testes anteriores nos EUA são um mau proxy para detonações em um porto, diz Tamara VanHoose, major do Exército dos EUA e engenheira nuclear da DTRA. Um análogo mais próximo é uma campanha pouco conhecida em 1963 e 64 na qual a Força Aérea dos EUA realizou uma série de detonações de até 10 toneladas de explosivos químicos no fundo do Lago Superior. Os testes ofereceram uma riqueza de dados sobre como as ondas sísmicas atravessam a interface terra-água, mas elas não foram instrumentadas para atender às nossas necessidades, diz VanHoose.

Terrapin cantarolando visa preencher essa lacuna. VanHoose e seus colegas montaram o Discret Oculus e duas matrizes Minikin Echo em Aberdeen, adicionando hidrofones, que atualmente não estão incluídos em nenhuma das matrizes. Outro conjunto de sensores investigou como os sinais sísmicos se propagam pelas camadas rochosas da costa leste. Essas são geologias do tipo úmido versus as de granito que vemos nos locais típicos do deserto, onde fizemos testes históricos ”, diz VanHoose.

A equipe partiu para testar vários cenários. "Estávamos analisando como uma arma poderia ser entregue", diz Cartledge. Uma detonação acima da linha de água - digamos, em um contêiner no convés de um navio de carga - produziria um sinal principalmente acústico, diz ele, enquanto uma detonação no casco de um navio, abaixo da superfície, seria principalmente sísmica. "Realmente desafiador", diz ele, é o acoplamento sismo-acústico "exatamente na superfície" - um cenário que se pode esperar de uma detonação a bordo de um barco menor.

Finalmente veio o big bang. Trabalhando com especialistas em hidrossons da Marinha dos EUA, a equipe liderada pelo DTRA detonou oito explosões de 175 kg de TNT no Briar Point Test Pond de Aberdeen, bem como uma explosão de 455 kg de TNT em uma instalação de explosivos subaquáticos nas proximidades. A equipe se abrigou em um bunker a cerca de 450 metros de distância e assistiu às explosões na TV em circuito fechado.

Menos de um segundo após uma detonação, as ondas sísmicas chegaram. O bunker "realmente arrasa", diz Cartledge. “Uau, você não acha que isso nos abalaria tanto quanto isso. Essa é a parte divertida do trabalho. ”Um momento depois, veio a onda de choque no ar:“ um estrondo muito intenso ”, lembra Mark Leidig, sismólogo da Weston Geophysical Corp., uma empresa de consultoria em Lexington, Massachusetts, que projetou os testes.

Agora vem o trabalho duro de filtrar os dados e "construir nossos modelos para levar em conta os efeitos de acoplamento da água que observamos", diz VanHoose.

A DTRA apresentará sua próxima série de testes em terra seca na Faixa de Mísseis White Sands, no Novo México, onde um reator nuclear de "explosão rápida" não blindado é normalmente usado para testar como o hardware militar pode suportar a barragem de nêutrons de alta energia das armas nucleares. Em junho, a equipe do DTRA verificará se os sensores de velocidade da luz que está desenvolvendo - detectores de raios gama, ondas de rádio e luz - podem capturar e modelar o estouro rápido ou o aumento exponencial da reação nuclear que está sendo crítica. Esses dados fornecem "insights forenses valiosos sobre as características das armas", diz Cartledge. Revelar o design de uma arma aceleraria a resposta do governo a um ato de terrorismo antes inimaginável, onde quer que acontecesse.